Quand des chats aux dents de sabre gros comme des ours pourchassaient les rhinocéros
Planète
La mégafaune présente en Amérique du Nord au Miocène n'avait rien de très sympathique. En témoignent les fossiles d'un énorme tigre à dents de sabre qui aurait été le félin plus gros ayant jamais vécu sur Terre.
Le plus gros chat domestique du monde s'appelle Omar et il pèse 15 kilos pour 1,20 mètre.
Vivant il y a 5 à 9 millions d'années (donc heureusement bien avant l'apparition de l'Homme), Machairodus lahayishupup pouvait peser jusqu'à 400 kg et chasser des proies atteignant 2.700 kg, affirment les scientifiques américains.
Ce sont en tout sept morceaux d'humérus non classés issus du Musée d'Histoire naturelle de l'Université de l'Oregon qui ont été analysés par Jonathan Calede et son collègue John Orcutt, professeur adjoint de biologie à l'Université Gonzaga.
À titre de comparaison, l'humérus moyen d'un lion mâle adulte moderne mesure environ 33 cm de long.
Les chercheurs ont établi une estimation de la taille de la nouvelle espèce sur la base de l'association entre la taille de l'humérus et la masse corporelle chez les grands félins modernes, et ont bâti des hypothèses sur les probables proies du chat en fonction de sa taille et des animaux connus pour avoir vécu dans la région à l'époque : rhinocéros, chameau géant ou le Megatherium, l'énorme paresseux terrestre qui pouvait atteindre 3 mètres de long.
Un paresseux de 3 mètres comme petit-déjeuner
Machairodus lahayishupup serait ainsi un ancien parent du Smilodon, un tigre à dents de sabre éteint il y a environ 10.000 ans.
Machairodus lahayishupup ne détient toutefois pas le record du plus gros mammifère carnivore.
L’ère des supercarnivores
Selon leurs estimations, ce dernier pouvait atteindre 1,5 tonne (soit sept fois plus gros qu'un lion) et s'attaquer à des animaux de la taille des éléphants et des hippopotames.
La quasi totalité de ces mastodontes ont disparu de la surface de la Planète il y a environ 10.000 ans.